Los yōkai, seres extraños y sobrenaturales

Nos sumergimos en la mitología japonesa analizando unos de los seres más presentes en la cultura clásica y actual de Japón

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Los yōkai o youkai son seres sobrenaturales que forman parte de la mitología japonesa y están muy arraigados a las costumbres, creencias, supersticiones y festivales de Japón.

Debido a su popularidad, es común ver imágenes de algunos de los yōkai más famosos en muchos rincones de Japón.

Su aspecto es muy diverso y generalmente tienen fama de peligrosos y de arrogantes.

Vamos a adentrarnos en el misterioso y mágico mundo de estas criaturas, un tema muy interesante con narraciones que se pueden disfrutar en Halloween o durante las calurosas noches de verano, como es tradición en Japón.

¿Qué es un yōkai?

Los yōkai (妖怪) son seres sobrenaturales pertenecientes al folklore y la mitología de Japón. Pero este concepto es muy amplio.

¿Alguna vez has sentido que una fuerza o un ser desconocido te observaba en la oscuridad?

¿Alguna vez has escuchado un ruido en casa sin saber de dónde procedía? ¿tal vez un ruido procedente del río o de los árboles?

¿En alguna ocasión has vivido un suceso afortunado o desafortunado que no sabes explicar?

A todas esas situaciones los japoneses le dan una explicación: son los yōkai. Con ellos explican lo inexplicable.

Desfile de yokai en el bosque por la noche

Significado de la palabra yōkai

La palabra yōkai (妖怪) está formada por los caracteres «hechizante» o «calamidad» (妖) y «aparición» o «misterio»(怪).

Actualmente no existe una traducción exacta en español de la palabra yōkai.

Una enorme variedad de seres sobrenaturales

Generalmente se ha traducido como demonio, monstruo, fantasma… pero el concepto japonés abarca una variedad mucho más amplia de seres sobrenaturales.

De hecho, esa enorme variedad incluye también algunas deidades del sintoísmo o del budismo, humanos y animales transformados, leyendas urbanas y otros fenómenos extraños.

Por eso, a los propios japoneses también les resulta difícil definir lo que es y lo que no es un yōkai.

No obstante, hay un buen número de leyendas sobre seres extraños que popularmente están considerados yōkai por consenso y es de ellos de los que hablaré aquí.

Vamos a ver ahora las principales características que distinguen a los yōkai (aspecto, poderes, lugares en los que habitan) así como su origen según la mitología.

Características principales

Aspecto

Como explicaré más abajo al clasificarlos y hablar de los más conocidos, los yōkai pueden tener forma humana (como Yuki Onna) o humanoide (como en el caso de los tengu), pero también pueden parecerse a animales comunes (como los kappa o los kitsune), pueden tener un aspecto diferente según la tradición de cada zona de Japón (como sucede con Ushi Oni) e incluso pueden cambiar de forma (como los obake).

No se trata de divinidades o deidades sintoístas, sino de criaturas que, por diversas circunstancias, tienen algún poder sobrenatural, en muchas ocasiones grotesco.

Su aspecto suele ser siempre grotesco, generalmente exagerando la parte de su fisonomía en la que reside su poder, y suele ser la mezcla de partes humanas y partes de animales.

Poderes

Los yōkai suelen contar con poderes sobrehumanos. Por ello, generalmente son invulnerables a los ataques de las personas, aunque algunos (como los kappa) pueden ser derrotados si se conoce su punto débil.

También pueden ser derrotados por un exorcismo.

«Si sospechas que tu apartamento puede albergar un fantasma zorro debajo del futón, ¡que no cunda el pánico!

En Japón trabajan un gran número de exorcistas, tanto sintoístas como budistas.

Un exorcismo budista lo realizan el sacerdote principal de un templo y su asistente, leyendo un sutra apropiado (las escrituras del budismo) y quemando un incienso especial.

El sacerdote también lleva un shakujo (un bastón de madera con anillos de metal ensartados en él) que crea un sonido sobrenatural para ahuyentar a los espíritus malignos”.

Fuente: Metropolis

Comportamiento

Es imposible definir en términos generales el comportamiento de los yōkai, pues los hay inofensivos e incluso algunos por los que se siente lástima, pero también peligrosos o simplemente aterradores.

Una característica habitual entre los yōkai es su comportamiento arrogante en el trato con los humanos, al saberse más poderosos que ellos.

Generalmente los yōkai tienen una escala de valores diferente de los seres humanos (por su origen o sus vivencias), por lo que es habitual que las personas les provoquen y les enfaden sin querer.

Habitualmente suele decirse que los yōkai se manifiestan o se hacen visibles cuando se produce una situación extraordinaria que los hace despertar.

 

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Lugares en los que habitan

Se dice que los yōkai viven en la dimensión sobrenatural de la naturaleza (lugares considerados sagrados y misteriosos por la religión sintoísta) o de lugares habitados por humanos.

Pero en ocasiones, por diversos motivos, traspasan la frontera y entran en el mundo de los vivos haciéndose visibles a los ojos de los humanos.

Algunos de ellos viven cerca de los humanos, tanto cerca de pueblos como incluso dentro de las viviendas.

Otros, por el contrario, viven en lugares alejados y deshabitados para evitar el contacto con los humanos.

Origen de los yōkai ¿cómo aparecieron en el mundo?

Existen varias teorías que explican el origen de los yōkai. En general se asume que estas criaturas forman parte de creencias japonesas milenarias, asimiladas posteriormente por su religión nativa, el sintoísmo.

Esta religión venera la naturaleza y, según sus creencias, los bosques y montañas están habitados por espíritus que provienen de otras existencias y, de forma sutil, viven en los árboles.

Los textos antiguos afirman que cuando el dios Izanagi regresó de la Tierra de Yomi en su fracaso por resucitar a su esposa Izanami, se purificó dándose un baño.

Mientras se secaba, cada una de las gotas de agua que cayeron al suelo dieron a la tierra un poder sobrenatural. De allí nacieron los yōkai y otros miles de dioses más.

Hay incontables yōkai, cada uno de ellos habita en lugares diferentes y cuenta con diversos poderes.

La tradición oral ha permitido que perduren hasta nuestros días, especialmente en algunas regiones de Japón.

Sin embargo, otros yōkai son comunes en la cultura japonesa, y se conocen en todo el país.

Clasificación: tipos de yōkai

Como ya he dicho, existe una amplia variedad de yōkais en el folklore japonés, ya que yōkai es un término amplio que abarca a todos los monstruos y seres sobrenaturales.

La mayoría de ellos no son visibles porque viven en la dimensión sobrenatural, pero determinadas situaciones o acciones humanas pueden provocar que vengan a nuestro mundo y sean visibles.

En mi opinión, los yōkai pueden clasificarse en Oni, Obake, Yūrei, Yōkaihenge, Tsukumogami, Hanyō, transformaciones humanas y algunos inclasificables.

Oni

Traducidos como demonio, diablo, ogro o trol, los Oni (鬼) son criaturas del folklore japonés muy populares en el arte, la literatura y el teatro nipón.

Se les asocia con la maldad y los malos augurios y es uno de los yōkai más temidos por los niños.

Festivales de Japón: el Oni Odori o Baile de los Ogros, en la ciudad de sanjo (prefectura de Niigata)
Festivales de Japón: el Oni Odori o Baile de los Ogros, en la ciudad de Sanjo (prefectura de Niigata)

¿Diferencias entre un Oni y un Yōkai?

Existe cierta confusión entre ambos términos.

Como ya he dicho, son yōkai todas las criaturas sobrenaturales que habitan Japón. Los oni son un tipo de yōkai.

Aquí puedes conocer todos los detalles sobre los Oni y otros muchos yōkai:

Los yōkai más importantes y populares de Japón

Obake o Bakemono

Aunque el término Obake (お化け) o el más genérico Bakemono (化け物) suelen traducirse como «fantasma», realmente se refieren a seres sobrenaturales que surgen de los muertos aunque no son el espíritu del difunto

Esta palabra es a menudo traducida como fantasma, pero principalmente se refiere a seres vivos o seres sobrenaturales que han asumido una transformación temporal, y estos bakemono son distintos al espíritu del muerto del que se originó.

Su aspecto suele ser humano aunque con alguna diferencia extraña o aterradora.

Es común utilizar la palabra Obake como sinónimo de yōkai para referirse a una aparición misteriosa.

Yūrei

Los yūrei (幽霊) son los verdaderos fantasmas japoneses.

Guardan muchas similitudes con los fantasmas occidentales: se cree que son espíritus que vagan eternamente sin descanso tras morir por algún suceso funesto o suicidio, suelen aparecerse por la noche y su objetivo es asustar y atormentar a quienes les ofendieron en vida, aunque nunca inflingen daño físico.

Imagen de un yūrei

Se suele representar a los yūrei como mujeres vestidas con kimono funerario (blanco y abrochado al revés). Generalmente su aspecto es vaporoso y carecen de pies.

YUREI ATTACK! Guía de supervivencia de los monstruos japoneses

Yōkaihenge

Los Yōkaihenge (妖怪変化) son yōkai metamorfos, es decir, cuentan con poderes sobrenaturales que les permiten transformarse en humanos (u otras formas).

Habitualmente tienen apariencia de animal y sus poderes de transformación son limitados, por lo que cuando se transforman en humanos no pueden evitar mostrar algún rasgo animal (colmillos, bigotes, cola, orejas, etc).

Los Yōkaihenge más comunes son:

  • Kitsune (zorro)
  • Tanuki (mapache)
  • Nekomata (gato)
  • Mujina (tejón)
  • Orochi (serpiente)
  • Jyorōgumo (araña)

Tsukumogami

Este tipo de yōkai es realmente fascinante y no puede encontrarse nada similar en otros folklores.

Los Tsukumogami (付喪神, «espíritu artefacto») son todos aquellos objetos domésticos habituales que han cumplido 100 años de antigüedad por lo que, según la creencia, adquieren vida propia y consciencia, persiguiendo a sus dueños por haberlos abandonado o por no haberse desecho de ellos adecuadamente.

En esta clasificación existen infinidad de objetos «encantados»: sandalias de paja (化け草履, bakezōri), teteras (茂林寺の御竈, morinji no okama), relojes, botellas de sake (瓶長, kameosa), paraguas (唐傘, karakasa), espejos (雲外鏡, ungaikyō), rollos de papel (経凛々, kyōrinrin).

Leyenda de los tsukumogami

Según la obra «Registro de Tsukumogamis» (付喪神記 , Tsukumogamiki), un rollo de dibujos creado en el período Heian (794-1192), en Kioto se llevó a cabo una limpieza profunda de toda la ciudad en algún momento del período Koho (964-968). Como consecuencia, se desecharon muchas herramientas antiguas.

Los utensilios, que ya eran muy antiguos, se convirtieron en criaturas yōkai conocidas como «tsukumogami» y se enojaron mucho. Por ello, se reunieron en las montañas para trazar su plan de venganza.

Los tsukumogami se reunieron para hacer un desfile en honor de Henge Daimyōjin (変化大明神), deidad de la transformación, quien los había ayudado a cobrar vida.

Estas criaturas desfilaron de oeste a este por la calle Ichijo de Kioto.

Con los años, este desfile pasó a conocerse con el nombre de Hyakkiyagyō (百鬼夜行, desfile nocturno de los cien demonios).

Hyakkiyagyō: desfile de tsukumogami (yokai de objetos domésticos)

Finalmente los monjes budistas realizaron un exorcismo y les obligaron a ser pacíficos y dejar de hostigar a los humanos.

La cultura japonesa del aprovechamiento y de evitar el despilfarro

La leyenda de los tsukumogami muestra claramente la cosmovisión de los antiguos japoneses: las herramientas deben cuidarse bien y no tirarse a la ligera.

Se trata de un pensamiento muy ligado al reciclaje y la ecología actuales, la reutilización de recursos y la conservación de la naturaleza, todo ello muy presente en los valores sociales de Japón y en su religión nativa.

Hanyō

Se denomina Hanyō (半怪, «medio yōkai») a las criaturas surgidas de la unión amorosa de un humano y un yōkai. El humano suele ser la mujer.

Por su naturaleza, la apariencia de un Hanyō es humana aunque conservando algún rasgo del yōkai progenitor: cuernos, orejas, ojos, etc.

Su fuerza y resistencia es superior a la de los humanos, y puede poseer ciertos poderes de su progenitor sobrenatural.

Transformaciones humanas: leyendas de terror

Cierto tipo de yōkai fueron en origen humanos, pero sufrieron una transformación grotesca o terrorífica tras pasar por un estado emocional extremo.

Algunos ejemplos de humanos transformados en yōkai son:

  • Rokurokubi (ろくろ首): humanos capaces de alargar sus cuellos durante la noche e incluso cambiar su rostro al de un oni.
  • Ohaguro Bettari (お歯黒べったり): figura generalmente femenina que solo tiene una gran boca con dientes negros en su rostro, sin ojos ni nariz.
  • Ubume (産女): espíritus de mujeres que fallecieron durante el parto, dejando desvalidos a sus hijos ya nacidos.
  • Futakuchi Onna (二口女, «mujer de dos bocas»): representada con con una boca adicional en la nuca, incrustada en el cráneo, debajo del cabello.
  • Kuchisake Onna (口裂け女): una mujer vanidosa al cual su marido le cortó la boca y la mató. Posteriormente regresó para vengarse preguntándole a sus víctimas si son hermosas, asesinándolas después.
  • Dorotabō (泥田坊): el cadáver viviente de un granjero que visita sus tierras cuando son mal cultivadas
  • Hone Onna (骨女, mujer esqueleto): una antigua geisha de gran belleza que fue vendida por su novio a un burdel para zanjar sus deudas. Ella intentó escapar y fue asesinada.
  • Teke Teke (テケテケ ): una mujer que cayó a las vías del tren y quedó partida por la mitad al pasar el tren.
  • Hanakosan (花子さん): una niña que murió en el baño de su escuela.

De todas estas leyendas de terror japonesas hablaremos en otro artículo.

Misceláneos

Hay un número incontable de yōkai y muchos de ellos son inclasificables. Por ello, los agrupo en esta categoría.

Algunos de ellos son muy famosos: Abura Sumashi, Kappa, Kasabake, Ningyo o Ushi-Oni.

De todos ellos hablo en este artículo:

Los yōkai más famosos: cómo son, qué hacen y dónde viven

El caída y resurgimiento de los yōkai en la cultura japonesa

El folklore japonés es una fusión de tradiciones basadas en las religiones de las tribus de Japón, que posteriormente fueron modificadas y amalgamadas por el sintoísmo (la religión nativa japonesa) y posteriormente por el budismo, incorporando elementos de la mitología de China y la India.

Primeras representaciones

En el antiguo Japón se pensaba que los espíritus eran invisibles y sin forma definida.

Con el desarrollo del arte comenzó a representarse a los espíritus y monstruos de estas historias en pinturas y escritos.

Fortalecimiento de las leyendas

Durante el período Edo (1603-1868), se produjo un florecimiento sin precedentes de la cultura y el arte en Japón. Y con él, un incremento de la popularidad de las historias de fantasmas e historias sobre monstruos y fenómenos extraños de todo Japón.

Yokai

Algunos estudiosos del folklore y artistas como Toriyama Sekien, recopilaron la tradición oral sobre los yōkai en los primeros bestiarios míticos de los que se tiene referencia. A ellos añadieron algunos yōkai de creación propia.

Esta mitología se expandió rápidamente a todos los aspectos de la cultura japonesa y a todas las capas de la sociedad.

Caída en el olvido

Sin embargo durante la conocida como «restauración Meiji«, Japón se modernizó rápidamente.

Su sociedad y su cultura recibieron fuertes influencias de Occidente, provocando que las leyendas sobre los yōkai perdieran toda su popularidad, abandonadas como reliquias de un pasado supersticioso que avergonzaba a una sociedad que abrazaba los vientos de modernidad procedentes de occidente.

La resurrección: GeGeGe no Kitarō

Tras la Segunda Guerra Mundial, el creador de manga Mizuki Shigeru (ver sección de libros a final del artículo) rescató del olvido a los yōkai en su serie de cómics GeGeGe no Kitarō (ゲゲゲの鬼太郎), generando un nuevo interés de la sociedad por lo sobrenatural, que ha llegado hasta nuestros días en todas las facetas de la cultura popular japonesa: manga, anime, videojuegos e incluso moneda japonesa.

Los yōkai en la cultura actual

Aunque el origen de los yōkai se pierde en la noche de los tiempos, para los japoneses siguen muy presentes, sobre todo en la cultura popular contemporánea: desde los grabados ukiyo-e de Hokusai, pasando por el manga y el anime, hasta las películas y videojuegos.

El motivo principal es que a los japoneses les encanta todo lo extraño y misterioso.

Los artistas actuales continúan con la tradición de los yōkai creando nuevos personajes y reinventando los ya conocidos. La serie Pokemon es un buen ejemplo.

Mucho del imaginario japonés ha sido transmitido a la actualidad gracias a artistas como Sekien Toriyama, autor de libros de ilustraciones que han servido de inspiración para muchos otros artistas posteriores.

Shigeru Mizuki

Uno de los ilustradores más importantes que han permitido que los yōkai lleguen hasta nuestros días es Shigeru Mizuki , gracias a su serie «Ge Ge Ge No Kitaro«.

Su producción bibliográfica es muy extensa.

Aquí puedes ver (y comprar desde casa si lo deseas) sus mejores libros:

Libros de Shigeru Mizuki

Posteriormente, artistas como Hayao Miyazaki han conseguido que esta cultura trascienda las fronteras niponas y llegue a todo el mundo.

Yōkai en el manga y el anime

Los yōkai también están presentes en las publicaciones de manga y en las producciones de cine de animación o anime.

Una Carta Para Momo (ももの手紙へ, 2012)

Yōkai en el manga y el anime

Yōkai Matsuri: el festival de las criaturas extrañas

Cada año, el tercer sábado de octubre, se celebra en Yamashiro, un pequeño pueblo escondido en el Valle de Iya, en la prefectura de Tokushima (Shikoku) un evento conocido como Yōkai Matsuri (妖怪まつり, Festival de los Yōkai).

Festivales de Japón: el Yokai Matsuri (妖怪まつり) de Miyoshi, en Tokushima.

Libros sobre los Yōkai

Si te interesa el desconocido mundo de los Yokai, estos libros te permitirán profundizar en el tema, que es muy extenso:

«Yōkai Attack!«, escrito por Matt Alt y Hiroko Yoda. Editorial Quaterni. Un libro excelente.

Yōkai Attack!

La Enciclopedia Yokai, de Shigeru Mizuki (autor fundamental en el estudio de los yōkai, que he mencionado en el artículo) es una obra de referencia. Publicado por la editorial Satori.

Se compone de dos volúmenes:

Enciclopedia Yokai Vol.1

Enciclopedia Yokai Vol.2

Por último, el libro «Yōkai. Monstruos y fantasmas en Japón«, escrito por Andrés Pérez Riobó, es muy interesante también.

Yōkai. Monstruos y fantasmas en Japón

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Descubre el mundo misterioso de los yōkai

Este artículo se completa con otro en el que hablamos en profundidad de los yōkai, su origen, clasificación e importancia en la cultura japonesa actual:

Los yōkai: origen, tipos e importancia cultural

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Los yōkai más importantes y famosos

Este artículo se completa con otro en el que puedes encontrar una lista muy completa con los yōkai más importantes:

Los yōkai más famosos: cómo son, qué hacen y dónde viven

Cultura japonesa

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Licenciado en Ciencias Económicas y Empresariales, soy blogger desde el año 2002. Me gusta mucho Japón y por eso exploro en profundidad tanto su geografía como su cultura. En Japón Secreto intento transmitir mi pasión por Japón y conseguir que más gente descubra todo lo que este país atesora y que he descubierto junto con Pilar a lo largo de 17 viajes al País del Sol Naciente. Hay mucho Japón por descubrir y quiero mostrarlo.
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  1. Hola, ¡muy buen artículo!

    Tengo una duda sobre un término que has mencionado y que me ha llamado la atención: los taijiya (退治屋) o exorcistas budistas.
    ¿Puedo saber la fuente esa información? Me está costando enormemente encontrar datos e información al respecto que hable del origen y función de esta palabra o concepto.

    ¡Gracias y saludos!

    • Hola Andrés. Generalmente guardo anotaciones de todas las fuentes que utilizo, pero sobre ese tema no llegué a guardarla. De todos modos, la etimología me resulta confusa por cuanto hace referencia a un "establecimiento o tienda" (屋), por lo que he decidido eliminar ese término del texto hasta que encuentre una mejor explicación. Gracias por tu consulta. Me ha sido útil para repasar el artículo.

  2. Estuve más de 2 años viviendo en Japón … En mis andanzas artísticas por Parque España en la región de Mié.
    Fascinante ese mundo misterioso y todo lo sobrenatural.
    Solo decir que es el sitio mas interesante y maravilloso para los sentidos que pueda existir.
    Lo llevo en mi alma ⛩️🇯🇵

    • Hola Juan. Gracias por contarnos tu experiencia. Es una gran suerte tener la oportunidad de vivir un tiempo en Japón. Te envidiamos.
      En cuanto a Mie, pocas veces hemos pasado por allí, aunque nuestros amigos de Osaka nos insisten siempre en ir a Parque España, pero nos parece un poco raro ir jeje

      Gracias por tu comentario

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